“Atari era muy, muy difícil” Nolan Bushnell sobre Atari, 50 años después

Nolan Bushnell

Han pasado 50 años desde que Nolan Bushnell cofundó Atari, que llevó los videojuegos a la corriente principal. Para celebrar, le preguntamos a Bushnell qué aprendió durante los primeros años y qué hemos perdido de vista desde entonces.

Índice de contenidos
  1. Atari en la era de Nolan Bushnell
  2. "Nunca tuvimos suficiente dinero"
  3. El legado de Atari

Atari en la era de Nolan Bushnell

Cuando escuchas el nombre “Atari”, si perteneces a cierta generación, podrías pensar en un período de finales de la década de 1970 y principios de la de 1980, cuando la consola de videojuegos para el hogar Atari 2600 parecía imparable. Pero antes de que Warner Communications comprara Atari en 1976, la joven empresa experimentó cuatro años salvajes de incertidumbre y éxito mientras sus empleados innovaban sin descanso una nueva clase de entretenimiento electrónico.

Ted Dabney, Nolan Bushnell, Larry Emmons y Allan Alcorn en Atari en 1972
Ted Dabney, Nolan Bushnell, Larry Emmons y Allan Alcorn en Atari en 1972. allan alcorn

La fuerza creativa rectora de Atari durante ese tiempo fue Nolan Bushnell, quien cofundó la compañía con Ted Dabney el 27 de junio de 1972 en Sunnyvale, CA. Bushnell y Dabney ya habían trabajado juntos en el primer videojuego arcade del mundo, Espacio informático, en Nutting Associates, y estaban listos para tomar el negocio en sus propias manos. Pronto tuvieron un éxito monstruoso con el juego de arcade. Apestar a fines de 1972, que generó imitadores que difundieron los videojuegos por todo el mundo. Pero Atari todavía enfrentó una lucha cuesta arriba cuando los grandes nombres saltaron al mercado.

Con eso en mente, y el 50 aniversario de Atari a la mano, pensamos que sería divertido hablar sobre las lecciones de los primeros años de Bushnell en la empresa pionera. Bushnell habló por teléfono y sus respuestas han sido editadas para formatearlas.

Benj Edwards, geek de instrucciones: ¿Crees que la industria de los videojuegos ha perdido de vista alguna innovación de los primeros días de Atari?

Nolan Bushnell: Un poco. Recuerde que Atari se fundó como una empresa de monedas. Y la operación con monedas tiene el requisito de que un novato debe ingresar al juego casi instantáneamente sin leer las instrucciones. Por lo tanto, muchas personas pierden la simplicidad de la incorporación en este momento.

HTG: Si juegas un juego moderno, tienes que sentarte y esperar a que se cargue, pasar por un tutorial, ver todas las escenas y transcurre una hora en el juego antes de que finalmente puedas jugar algo.

Nolan Bushnell: Sí.

HTG: ¿Qué hiciste "bien" en los primeros años de Atari que la gente pueda aprender de hoy?

Bushnell: Hicimos muy buena marca. Y creo que, en términos de nuestras insignias gráficas y nuestro logo y todo, queríamos tener una apariencia distinta. Creo que se mantiene unido. En este momento, el logo de Atari es lo único que todavía es realmente vibrante.

Portadas de ocho folletos de juegos de arcade de principios y mediados de la década de 1970.
Una selección de folletos de los primeros juegos de arcade de Atari durante la era Bushnell. Atari

HTG: Apple también usó la marca icónica con éxito, y Steve Jobs fue uno de sus primeros empleados. ¿Crees que eso se contagió a Apple?

Bushnell: Creo que sí, porque Jobs solía subir a mi casa los domingos por la mañana en su motocicleta. Y tomábamos té y hablábamos de cosas. Y hablé sobre la importancia de la marca y las paletas de colores y cosas por el estilo: cómo una marca y un aspecto son multifacéticos. Realmente nunca ha pensado en una paleta de colores como única para una empresa y, sin embargo, es axiomática.

HTG: ¿Así que Steve Jobs solía pasar el rato en tu casa?

Bushnell: Sí, él solía vivir: yo estaba en lo alto de una colina y él estaba más abajo en los lotes, pero casi podía tirar una piedra y ponerla en su techo.

HTG: ¿Vivía solo en ese momento?

Bushnell: Sí. Casa grande, sin muebles. Así de sencillo. [Chuckles]

HTG: Así que vamos ahora en sentido contrario. ¿Qué hiciste "mal" en Atari que la gente pueda aprender de hoy?

Bushnell: Creo que yo, ¿cómo digo esto sin sonar como un imbécil? Soporto la incompetencia más de lo que debería. Debí haber disparado más rápido.

HTG: Bueno, no naciste gerente, ¿verdad? Usted había sido principalmente un ingeniero...

Bushnell: Bueno, eso en realidad no es del todo cierto. Recuerda que manejé a 150 niños en el parque de diversiones. Esa fue una especie de mi MBA, siempre lo he sentido. Era un trabajo de verano, y no era como administrar un grupo de ingenieros, pero era importante mantener a todos felices y trabajando. También lo era administrar los números: porcentajes de mano de obra y cosas por el estilo.

Nolan Bushnell visto en un anuncio de Atari de 1976.
Nolan Bushnell visto en un anuncio de Atari de 1976. Atari

HTG: Leí una cita temprana de un manifiesto que escribiste en los primeros días de Atari que decía algo así como: "Si la gente está feliz y la empresa está feliz, entonces suceden cosas buenas". ¿De dónde sacaste esa filosofía de gestión de tipo igualitario?

Bushnell: Estaba realmente en el aire. Recuerda, fue el verano del amor y el movimiento hippie en el norte de California. Quiero decir, todos teníamos nuestros disfraces de hippies, y subíamos y nos hacíamos posadores los fines de semana, y éramos hippies. Quiero decir, pose total. [Laughs]

Era una especie de ethos en el aire. Hubo protestas por la Guerra de Vietnam y cosas así, ya sabes. Todo el mundo estaba probando el statu quo.

HTG: ¿Harías algo diferente si pudieras retroceder en el tiempo y cambiar la historia de Atari?

Bushnell: Creo que habría sido más rápido para automatizar ciertas cosas. Estábamos cortos de efectivo y éramos muy indiferentes con los accesorios y procedimientos que teníamos.

HTG: Es porque erais hippies.

Bushnell: [Laughs] Sí, supongo que lo sé.

"Nunca tuvimos suficiente dinero"

La caja del producto Atari Video Computer System (Atari 2600)
Atari

Cuando llegó el momento de desarrollar y lanzar una consola de videojuegos doméstica más avanzada con cartuchos (la 2600), Atari necesitaba capital y Bushnell vendió su empresa a Warner Communications. Bushnell se quedó con Atari hasta principios de 1979, perdiéndose tanto los años de gran éxito del 2600 como el espectacular fracaso de Atari justo después de eso. (Para entonces, estaba trabajando en Chuck E. Cheese, pero esa es otra historia completamente diferente).

HTG: ¿Te arrepientes de haber vendido Atari en el momento en que lo hiciste?

Bushnell: Si y no. Me gustó mucho mi vida después de que lo vendí. Me casé, conseguí mi casa, puse mi vida personal en orden. Atari fue muy, muy duro. Y nunca teníamos suficiente dinero. Lo estábamos ejecutando como si fuéramos a hacerlo público, y luego el mercado se fue de lado.

Si hubiera seguido adelante y hubiera podido hacer pública la empresa, habría tenido otros tres o cuatro años en la carrera de ratas y probablemente nunca me hubiera casado. Entonces, ¿habría sido un buen viaje y habría ganado mucho más dinero? Absolutamente. Pero en mi vida personal, definitivamente fue algo bueno que hacer.

HTG: ¿Cuál es tu juego favorito de Atari publicado por Atari?

Bushnell: Tempestad.

HTG: Eso fue en 1981, después de que dejaras la empresa. ¿Lo jugaste de todos modos?

Bushnell: Estaba en el laboratorio cuando yo estaba allí.

una imagen del juego de arcade Tempest.
Una captura de pantalla del juego Atari favorito de Bushnell, Tempestad. Atari

HTG: Por qué te gusta Tempestad?

Bushnell: Creo que es muy, muy dinámico. Es uno de esos juegos que fue algo por sí solo, extremadamente innovador. No puedo pensar en otro juego que fuera igual y que tuviera tantos niveles diferentes, todo lo cual lo mantuvo interesante.

HTG: Es una experiencia en sí misma. Casi psicodélico.

Bushnell: Exactamente. Yo no habría dicho eso, pero creo que tienes razón. Fue un poco raro.

HTG: ¿Qué tipo de música escuchabas en 1972 cuando fundaste Atari?

Bushnell: Los Beatles, Pink Floyd, los Quién, Queen. Todos esos. Realmente, realmente me gustaba Queen, puedo recordar eso. Te cuento otro que me gustó mucho. ELO — Orquesta de Luz Eléctrica. Mucha gente no los conoce. Pensé que toda la idea de las orquestas de rock me resultaba muy fascinante.

HTG: Eso es interesante porque cuando pienso en ELO, pienso en la portada de... ¿cuál es el álbum que parece un ovni?

Bushnell: Inesperadamente.

La portada de ELO "Inesperadamente" álbum de 1977.
Registros épicos

HTG: Eso me recuerda al diseño de Atari.

Bushnell: Sí. [Surprised] ¡Si, tienes razón!

HTG: Eso fue en 1977. Diablos, podrían haber sido influenciados por Atari en ese momento.

Bushnell: Quizás.

El legado de Atari

A lo largo de las décadas, Bushnell ha dado cientos de discursos, realizado miles de entrevistas y discutido casi todos los ángulos posibles de la historia de Atari. Pero aún queda una cosa: 50 años es mucho tiempo. El propio Bushnell cumplirá 80 años el próximo año.

HTG: ¿Qué se siente cuando alguien dice: "Oye, han pasado 50 años desde que empezaste con Atari". ¿Qué se te pasa por la cabeza?

Bushnell: "Oh, Dios mío, ¿soy tan viejo?" [Laughs heartily.] Mi hija mayor cumplió 50 años hace un año y pensé: "Vaya, eso dice que has estado en el planeta mucho tiempo si tienes hijos de 50".

HTG: Y Atari es como uno de tus hijos.

Bushnell: Definitivamente.

Logotipo del sistema informático de vídeo Atari
Atari

HTG: Estaba pensando en cómo 50 es un gran hito. Ahora tengo 41 años, así que ese es un recuerdo más allá de mi vida útil. No puedo imaginarme tratando de recordar algo que sucedió hace 50 años. ¿Todavía están frescas algunas de esas cosas de principios de la década de 1970? ¿Los recuerdos de esa época te vienen de forma natural?

Bushnell: Sí, bastante. Además, tengo muchas fotos antiguas en mi computadora, y lo configuré para tener un Amazon Echo Show, y se desplaza a través de mi biblioteca de fotos. Así que me recuerdan cosas todo el tiempo.

***

¡Feliz cumpleaños Atari!

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