¿Qué es un píxel?

En nuestra era de medios digitales, a menudo damos por sentado el humilde píxel. Pero, ¿qué es exactamente un píxel y cómo llegó a ser una parte tan importante de nuestras vidas? Te lo explicamos.

Índice de contenidos
  1. Un píxel es un elemento de imagen
  2. Ráster vs. Gráficos vectoriales
  3. Cómo medir píxeles

Un píxel es un elemento de imagen

Si ha usado una computadora, un teléfono inteligente o una tableta, ha visto un píxel, o millones de ellos, de hecho. Las probabilidades de que estés leyendo esta oración son muy altas gracias a los píxeles en este momento. Forman las palabras e imágenes en la pantalla de su dispositivo.

La palabra "píxel" se originó como una abreviatura del término "elemento de imagen", acuñado por investigadores informáticos en la década de 1960. Un píxel es el componente más pequeño posible de cualquier imagen electrónica o digital, independientemente de la resolución. En las computadoras modernas, por lo general son cuadrados, pero no siempre, según la relación de aspecto del dispositivo de visualización.

Los primeros píxeles de un escaneo de Russell Kirsch en 1957.
Russell Kirsch inventó los primeros píxeles mientras escaneaba digitalmente una foto de su hijo en 1957.

El crédito por la invención del píxel suele corresponder a Russell Kirsch, quien inventó las técnicas de escaneo digital en 1957. Al desarrollar su escáner, Kirsch eligió traducir las áreas claras y oscuras de una fotografía en una cuadrícula de cuadrados en blanco y negro. Técnicamente, los píxeles de Kirsch podrían haber tenido cualquier forma, pero los puntos cuadrados en una cuadrícula bidimensional representaban la solución técnica más económica y sencilla en ese momento. Los pioneros posteriores de los gráficos por computadora se basaron en el trabajo de Kirsch, y la convención se mantuvo.

Desde entonces, algunos pioneros de los gráficos, como Alvy Ray Smith, se han esforzado por expresar la idea de que un píxel no es en realidad un cuadrado: es más abstracto y fluido que eso desde un punto de vista conceptual y matemático. Y tiene razón. Pero para la mayoría de las personas en la mayoría de las aplicaciones modernas, un píxel es básicamente un cuadrado digital coloreado que se usa para construir una imagen más grande similar a un mosaico en un mosaico o una puntada en un bordado.

Un ejemplo de números escritos en bloques de píxeles.
Píxeles utilizados para crear números en una cuadrícula. Benj Edwards / Geek de instrucciones

En las décadas posteriores a la década de 1960, los píxeles se han convertido en los ejes del dominio digital, representando los elementos visuales de los procesadores de texto, los sitios web, los videojuegos, la televisión de alta definición, las redes sociales, la realidad virtual y mucho más. Con nuestra dependencia actual de la tecnología computarizada, es difícil imaginar la vida sin ellos. Los píxeles son tan fundamentales para los gráficos por computadora como lo son los átomos para la materia.

Ráster vs. Gráficos vectoriales

Los píxeles no siempre fueron la única forma de hacer arte digital. Algunos pioneros de los gráficos por computadora de la década de 1960, como Ivan Sutherland, trabajaron en gran medida con pantallas caligráficas (a menudo llamadas "pantallas vectoriales" en la actualidad), que representaban los gráficos por computadora como líneas matemáticas en una pantalla analógica en lugar de puntos discretos en una cuadrícula como un mapa de bits. Para dejarlo registrado, le preguntamos a Sutherland sobre el significado del píxel.

Ejemplo de un archivo vectorial SVG escalado al 600 %
Un ejemplo de un archivo vectorial SVG escalado al 600%. Las líneas permanecen suaves.

“Un píxel es un elemento de imagen”, dice Sutherland, que ahora tiene 84 años y fue uno de los pioneros del arte digital y la realidad virtual. "Puedes hacer que signifique lo que quieras. En una pantalla de trama impulsada desde una memoria digital, es el contenido de una celda de memoria. En una pantalla caligráfica, generalmente significa la resolución de los convertidores D a A utilizados ".

Hoy en día, casi todo el mundo usa gráficos de mapa de bits con píxeles en una cuadrícula, pero el arte vectorial como el que Sutherland fue pionero vive matemáticamente en formatos de archivo como SVG, que conservan las ilustraciones digitales como líneas y curvas matemáticas que se pueden escalar a cualquier tamaño. Para mostrar arte vectorial en una pantalla de mapa de bits, las fórmulas matemáticas deben convertirse en píxeles discretos en algún momento. Cuanto mayor sea la densidad de píxeles y más grande la pantalla, más suaves se verán las líneas cuando las muestre como píxeles en una cuadrícula.

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Cómo medir píxeles

Los píxeles son cosas fluidas. Pueden ser de cualquier tamaño en una página o en una pantalla, pero es importante recordar que solos, los píxeles casi no tienen sentido. En cambio, ganan su fuerza en números. Imagine un solo píxel cuadrado sentado solo y se dará cuenta de que no puede dibujar muchas imágenes con eso.

Entonces, una de las medidas más importantes de los píxeles es cuántos de ellos hay en una imagen, lo que se denomina "resolución". Cuanto mayor sea la resolución de una cuadrícula de píxeles, más detalles de una imagen podrá representar o "resolver" cuando una persona la mire.

Un mapa de bits de Mario de Super Mario Bros. en NES.
Nintendo / Benj Edwards

Cuando una imagen digital no tiene la resolución suficiente para resolver los detalles de una imagen que intenta capturar, las imágenes pueden verse "pixeladas" o "irregulares". Esto se llama aliasing, que es un término de la teoría de la información que significa perder información debido a una tasa de muestreo baja (cada píxel es una "muestra" de una imagen, en este caso). Mira la imagen de Mario arriba. Con esta baja resolución (frecuencia de muestreo), no hay suficiente resolución para representar la textura de la tela de la ropa de Mario o los mechones de cabello de Mario. Si quisiera representar esas características, el detalle se perdería en esta baja resolución. Eso es alias.

Para ayudar a reducir los efectos del aliasing, los científicos informáticos inventaron técnicas llamadas anti-aliasing, que pueden reducir el efecto del aliasing en algunos casos al mezclar los colores de los píxeles cercanos para crear la ilusión de líneas, transiciones y curvas suaves.

Almacenar cada píxel ocupa memoria, y en los primeros días de los videojuegos, cuando la memoria de la computadora era costosa, las consolas de juegos no podían almacenar muchos píxeles a la vez. Eso es lo que hace que los juegos más antiguos se vean más pixelados que en la actualidad. El mismo principio se aplica a las imágenes y videos digitales en las computadoras, con una resolución de imagen que aumenta constantemente con el tiempo a medida que el precio de la memoria (y el precio de los chips de procesamiento de video) cae drásticamente.

Hoy vivimos en un mundo digital saturado de píxeles. Con las resoluciones de mapa de bits en constante aumento en monitores y televisores (¿8K, alguien?), Parece que usaremos píxeles durante muchas décadas. Son componentes esenciales de nuestra era digital.

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